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¿Qué es el estireno?
¿Quién entra en contacto con el estireno?  
¿El estireno es perjudicial para la salud?  
¿Es seguro utilizar envases de poliestireno en alimentación?  
¿Qué ocurre con el olor del estireno?  
¿Qué le ocurre al estireno si se libera al medio ambiente?  
¿Cómo se ve afectada la salud de los trabajadores expuestos al estireno?
 
¿Qué se sabe del riesgo de cáncer?  
¿Existen alternativas a los productos con base de estireno?  
     
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Respuestas a las preguntas más comunes sobre el estireno

¿Qué es el estireno?
El estireno es un líquido transparente e incoloro, que puede obtenerse como derivado del petróleo y del gas natural, pero que también se encuentra en la naturaleza como tal. El estireno ayuda a producir materiales plásticos utilizados en miles de productos que se caracterizan por su bajo peso, su flexibilidad y su extraordinaria resistencia, y que son vitales para nuestra salud y bienestar. El estireno se utiliza para casi todo: desde envases alimentarios hasta componentes de automóviles, barcos y ordenadores. Si desea más información sobre los productos fabricados a base de estireno, consulte Uses and Benefits.

El estireno empleado en esos productos es sintético y se fabrica en plantas petroquímicas. Sin embargo, el estireno también aparece en la naturaleza como componente natural de numerosos alimentos comunes, como son el café, las fresas o la canela.

Algunas personas confunden el estireno, que es un líquido, con el poliestireno, que es un plástico sólido fabricado con estireno polimerizado. El estireno y el poliestireno son muy diferentes. El poliestireno es inerte y no tiene el olor del estireno; por eso se utiliza con frecuencia en aplicaciones en las que la higiene es importante, por ejemplo, en productos sanitarios y de manipulación alimentaria top

¿Quién entra en contacto con el estireno?
La mayoría de las personas se exponen a cantidades ínfimas de estireno, que pueden existir en el aire o en los alimentos (el estireno es un componente natural de alimentos como la canela, la carne de vacuno, el café en grano, los cacahuetes, el trigo, la avena, las fresas y los melocotones). Generalmente, estas cantidades no pasan de ser trazas, y antes de los últimos avances tecnológicos era difícil detectarlas. También es posible reconocer el estireno por su olor característico, cuando se utilizan ciertos productos que lo contienen, como pueden ser las disoluciones de resinas de poliéster.

Como ya se ha dicho, el poliestireno se utiliza a menudo en aplicaciones en las que la higiene es importante, por ejemplo, en productos sanitarios y de manipulación alimentaria. Otras secciones del Foro del estireno explican estas distinciones, pero si desea información específica sobre los productos de poliestireno, visite la página web del Polystyrene Packaging Council estadounidense o las páginas web de la : Association of Plastics Manufacturers in Europe top

¿El estireno es perjudicial para la salud?
En las pequeñas cantidades en las que puede encontrarse en el aire o en los alimentos, el estireno no es perjudicial para la salud. Algunas personas que trabajan con disoluciones de resinas que contienen estireno (por ejemplo, para resanar los cascos de fibra de vidrio de los barcos) pueden sufrir ligeras nauseas, debidas al olor del estireno, si no siguen correctamente las instrucciones de ventilación. Las nauseas desaparecen al respirar aire fresco y no son duraderas.

Al igual que ocurre con todos los agentes químicos, es importante controlar los niveles de exposición al producto. Las directrices correspondientes se encuentran en las hojas de datos de seguridad -en inglés SDS o Safety Data Sheets y en terminología estadounidense conocidas como Material Safety Data Sheets o MSDS- que generan y actualizan los propios fabricantes de los productos. Estas SDS (MSDS) proporcionan las directrices para los valores de exposición media máxima admisible que la normativa de cada país permite para el producto. Para las personas que no trabajan directamente con el producto, los niveles de exposición normales se encuentran muy por debajo de los permitidos. Sin embargo, en caso de accidente o, por un abuso intencionado, pueden producirse niveles de exposición potencialmente peligrosos, en cuyo caso deben consultarse las SDS (MSDS) para adoptar las acciones correctivas oportunas.

En una importante decisión, tomada en 1994, tras una evaluación exhaustiva de sus posibles efectos en la salud y el medio ambiente, las agencias de Sanidad y Medio Ambiente del gobierno de Canadá concluyeron que el estireno se considera "no tóxico" a efectos legales. Tras valorar minuciosamente los datos relativos a los efectos en la salud y evaluar la posible exposición de los seres humanos y el medio ambiente, encontraron que el estireno "no constituye un peligro para la vida y la salud humana", y que "no constituye un peligro para el medio ambiente del que depende la vida humana".

Como parte de su esfuerzo continuo para proteger la salud y el medio ambiente, la Unión Europea y la Environmental Protection Agency de EE.UU. están desarrollando estudios formales que servirán para valorar los datos científicos sobre el estireno. Para obtener más información sobre las investigaciones de los efectos del estireno en la salud, visite la página web del
Styrene Information & Research Centre. top

¿Es seguro utilizar envases de poliestireno en alimentación?
Existen estudios científicos independientes recientes que demuestran que los envases de poliestireno para bebidas y alimentos, que abarcan desde los envases para helados hasta los de pasta caliente, son seguros para el uso diario normal. Sin embargo, en los últimos años, en diversos medios de comunicación han aparecido una serie de informes engañosos, en los que se sostiene que algunos de los componentes del poliestireno pueden pasar de los envases a los alimentos cuando éstos se calientan o se introducen en el microondas, generando estrógenos y produciendo efectos potencialmente adversos en la salud del consumidor. Los llamados estrógenos ambientales son un grupo de sustancias naturales y sintéticas presentes en el medio ambiente , que se comportan como estrógenos (hormonas que se encuentran de forma natural en plantas y animales).

La industria del estireno se ha tomado siempre muy en serio su compromiso con la seguridad de sus productos. Tras la publicación de los primeros estudios que sugerían efectos adversos, la industria emprendió nuevas investigaciones bajo la supervisión de laboratorios independientes. Merece la pena mencionar que en todos esos estudios se simularon unas condiciones de exposición absolutamente exageradas: la dosis elegida en uno de los estudios equivale a un consumo diario de 5.000 gramos de yogur por persona... ¡Mucho más de lo que se comería en un día el más fanático de los entusiastas de yogur!

Las investigaciones, realizadas en Europa, Estados Unidos y Japón, aportan claras evidencias de que los envases de estireno para alimentos fríos y calientes son seguros. Estos datos coinciden con las conclusiones del Ministerio de Sanidad de Japón, el cual anunció recientemente que no existe motivo alguno para regular el uso de los productos de poliestireno en relación con posibles riesgos asociados a los estrógenos ambientales.

También es importante hacer hincapié en que, en todos los países industrializados, los materiales utilizados en los envases que entran en contacto con los alimentos están sujetos a pruebas muy rigurosas. Las autoridades sanitarias, tales como la Food and Drug Administration de EE.UU. o el Comité Científico Europeo de Alimentación, fijan normas estrictas para la industria, con elevados factores de seguridad, que deben cumplir todos los materiales que se emplean en envases en contacto con los alimentos. De esta forma, los consumidores pueden sentirse seguros de que los productos que ellos utilizan son seguros en condiciones normales, y éste, desde luego, es el caso del poliestireno. top

¿Qué ocurre con el olor del estireno?
El olor característico del estireno puede detectarse incluso cuando está presente a concentraciones extremadamente bajas, que quedan muy, muy por debajo de los niveles con posibles efectos sobre la salud. Las personas que viven cerca de complejos en los que se fabrique o utilice estireno, pueden notar ocasionalmente un ligero olor a estireno en el aire. top

¿Qué le ocurre al estireno si se libera al medio ambiente?
Los estudios extensivos han demostrado que el estireno libre tiene una vida muy corta: en el aire se destruye con rapidez y desaparece en muy poco tiempo del suelo y de las aguas superficiales. También existen estudios que demuestran que no es probable que aparezca estireno en el agua potable. top


¿Cómo se ve afectada la salud de los trabajadores expuestos al estireno?

Desde hace muchos años se vigila la salud de los trabajadores empleados en plantas de fabricación o utilización de estireno. En los estudios de los efectos sobre la salud a largo plazo asociados con la exposición al estireno, se han examinado registros sanitarios pertenecientes a unos 50.000 trabajadores expuestos, que retroceden hasta hace casi 50 años. En conjunto, estos estudios no muestran problemas de salud a largo plazo que puedan atribuirse a la exposición al estireno.

En la mayoría de los países industrializados existen reglamentos muy estrictos de protección de la salud de los trabajadores. Aunque los reglamentos de exposición al estireno sean diferentes, todos ellos se han diseñado para proteger a las personas de la exposición al estireno en su lugar de trabajo.

Si desea más información sobre las investigaciones de los efectos sobre la salud del estireno, visite la página web del Styrene Information & Research Centre. top

¿Qué se sabe del riesgo de cáncer?
La industria del estireno ha invertido años de esfuerzo y cerca de 12 millones de dólares en financiar investigaciones avanzadas independientes, con el fin de obtener una información lo más cuidadosa y precisa posible sobre los potenciales efectos cancerígenos derivados de la exposición al estireno.

Los resultados de estos estudios sanitarios,,asociados a los trabajadores de industrias relacionadas con el estireno, muestran de forma colectiva que la exposición al estireno no aumenta el riesgo de desarrollar cáncer, ni tiene cualquier otro efecto adverso en la salud. Los resultados de un estudio en ratas, a las que se sometió a inhalación de estireno durante dos años y que se completó en 1996, no indican tampoco un aumento en la incidencia del cáncer. Los estudios en ratones sí mostraron efectos en los pulmones. Sin embargo, investigaciones extensivas posteriores de las conclusiones del estudio indicaron que esos efectos eran una respuesta molecular al estireno específica de los ratones, y no sugieren preocupación por la salud humana.

Desde el punto de vista normativo, en 1989 el Occupational Safety and Health Administration (OSHA) de EE.UU. y su sección de investigación, el National Institute for Occupational Safety and Health (NIOSH), revisaron los datos sanitarios del estireno y concluyeron que no plantea riesgo alguno de cáncer. Una comisión internacional de expertos de los doce países de la Comunidad Europea llegó a la misma conclusión en 1988. Canadá concluyó, en 1994, que el estireno no presenta riesgo de cáncer.

En 1987, la Agencia internacional para la investigación del cáncer (IARC, International Agency for Research on Cancer), de Lyon, Francia, elevó la clasificación del estireno a "posible" carcinógeno humano. Muchos científicos han cuestionado esta acción, ya que no se basa en nuevos datos sobre el cáncer, sino que es producto de cambios de criterio en las clasificaciones de la IARC. Esos científicos piensan que la gran cantidad de datos disponibles no justifican esta clasificación, y han intentado que se reexamine el problema. La IARC ha anunciado, recientemente, que revisará el estireno de nuevo en febrero de 2002.

Es importante tener en cuenta que en los estatutos de la IARC se especifica que sus clasificaciones sólo están orientadas a identificar riesgos, no a determinar el peligro asociado a una sustancia dada, y que no deberían utilizarse con fines de reglamentación.

Si desea más información sobre las investigaciones de los efectos del estireno en la salud, visite la página web del Styrene Information & Research Centre. top

¿Existen alternativas a los productos con base de estireno?
Cuando los diseñadores eligen un material específico para una determinada aplicación, lo hacen tras considerar el balance general de costes y beneficios. En muchas aplicaciones no existen otros materiales que puedan aportar la misma combinación de características de rendimiento, calidad y eficacia de costes de los productos con base de estireno. Por ejemplo, gracias al uso del estireno, los embalajes son más higiénicos y baratos, los automóviles pueden incorporar componentes más ligeros que reducen el consumo, los barcos tienen estructuras más sólidas y la calidad de los aislamientos de los edificios ha mejorado enormemente, lo que también ayuda a ahorrar energía. top


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     Association of Plastics Manufacturers in Europe
     www.polystyrene.org
     www.styrene.org





 
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